(Estados Unidos) Los profesores de las escuelas religiosas temen que el Tribunal Supremo les quite sus derechos civiles

Como profesor de estudios religiosos en la Preparatoria de la Catedral del Sagrado Corazón, una escuela secundaria católica en San Francisco, Ish Ruiz sabe que probablemente es considerado un “ministro” por la arquidiócesis.

Pero también está encargado de ayudar a los profesores de asignaturas seculares a descubrir sus dones espirituales, o carisma, en la nomenclatura católica.

Una reciente decisión de la Corte Suprema sobre la llamada excepción ministerial puede cerrar esas conversaciones.

Eso se debe a que la corte encontró que cualquier maestro de escuela religiosa que realiza una función religiosa está fuera del alcance de las protecciones de los derechos civiles acordados a otros trabajadores.

Como explicó el Juez Samuel Alito en su opinión sobre la Escuela de Nuestra Señora de Guadalupe contra Morrissey-Berru, la Primera Enmienda “protege el derecho de las iglesias y otras instituciones religiosas a decidir asuntos ‘de fe y doctrina’ sin la intromisión del gobierno”.

A Ruiz le preocupa que los que enseñan matemáticas, ciencias, inglés y estudios sociales en su escuela puedan ahora ser clasificados como ministros si participan en la exploración de sus dones espirituales.

“Esto hace más difícil que mis colegas católicos se comprometan con lo que significa ser un educador católico, si al hacerlo, pueden estar desempeñando una función ministerial, privándose así de los derechos civiles”, dijo Ruiz.

En su fallo, el tribunal determinó que no importa si los maestros de las escuelas religiosas están ordenados o han completado un curso de estudios en religión. Ni siquiera importa si su papel principal es enseñar una materia secular.

Mientras los profesores desempeñen alguna función religiosa, como rezar con los estudiantes o acompañarlos a la misa, la escuela puede considerarlos ministros, en cuyo caso ya no están protegidos de la discriminación por motivos de raza, color, sexo, edad, embarazo o discapacidad.

En el fallo del 7-2 del 8 de julio, el tribunal examinó los casos de dos maestros de escuelas católicas de la zona de Los Ángeles que fueron despedidos y luego demandados, alegando discriminación. Agnes Morrissey-Berru, una maestra de quinto grado, demandó a su escuela por discriminación por edad. Kristen Biel, otra maestra de quinto grado, demandó por discriminación por discapacidad. Necesitaba tiempo libre porque estaba recibiendo tratamiento para el cáncer de mama. Biel ha muerto desde entonces.

Ninguna de las dos maestras pasó la mayor parte de su tiempo enseñando religión. Morrissey-Berru ni siquiera era católico practicante. Aún así, el tribunal encontró que las mínimas responsabilidades religiosas de los maestros los calificaban como ministros y los ponían fuera del alcance de las leyes de derechos civiles como la Ley de Discriminación por Edad en el Empleo y la Ley de Americanos con Discapacidades.

Ahora los maestros de escuelas religiosas, no sólo católicos sino también protestantes y no cristianos, se preguntan cuán amplia será la excepción ministerial. ¿Todos los empleados de escuelas religiosas son ahora ministros a los ojos de la ley?

La semana pasada, un Tribunal de Distrito de EE.UU. en Illinois determinó que un entrenador de un programa cristiano de actividades extraescolares para niños desfavorecidos calificó como ministro y por lo tanto negó su demanda de discriminación después de que el programa la despidiera por quedar embarazada fuera del matrimonio.

John Bursch, consejero principal de la Alianza para la Defensa de la Libertad, una organización cristiana legal y de defensa, dijo que es totalmente posible que un profesor de gimnasia, un entrenador, incluso un recepcionista de la escuela pueda calificar como ministros. Todo lo que la escuela necesita es una función religiosa incluida en la descripción del trabajo del empleado, dijo.

“El consejo que damos a las iglesias, escuelas religiosas y otras organizaciones religiosas es que si tienes individuos que empleas, que son críticamente responsables de llevar la fe, transmitiéndola a otras personas, y luego debes dejar eso claro en las responsabilidades del trabajo que has establecido en el expediente de empleo y en la forma en que lo describes al individuo cuando está solicitando el trabajo”, dijo Burch.

Douglas Laycock, un destacado académico en el área de la libertad religiosa, dijo que no creía que los profesores de asignaturas laicas, especialmente en el nivel de la escuela secundaria, calificaran necesariamente como ministros. Pero otros abogados dijeron que el énfasis de la corte en la “autonomía de la iglesia” significa que todos los maestros calificarían, y que las escuelas probablemente comenzarían a agregar la enseñanza religiosa a todas las materias, desde la historia a la literatura y la biología.

Eso ya está sucediendo en algunas escuelas. En 2015, el arzobispo de San Francisco, Salvatore Cordileone, propuso reclasificar a todos los profesores de secundaria católicos como “ministros”, una medida que el sindicato de profesores rechazó, diciendo que privaría a los profesores de las protecciones antidiscriminatorias.

Algunos abogados que trabajan con grupos religiosos aconsejan ahora a las iglesias y otras organizaciones religiosas que refuercen sus documentos de gobierno para establecer claramente su carácter religioso y, de ese modo, inmunizarlos de las demandas por discriminación.

“Lo que he estado diciendo a la gente hasta ahora, y seguiré haciéndolo, es que sean lo más religiosos posible”, dijo Sally Wagenmaker, abogada de Wagenmaker & Oberly en Chicago, un bufete que lleva casos de libertad religiosa. “Si eres una organización religiosa ahora, sé más religioso. Si no eres muy religioso, piénsalo, si quieres proteger tu libertad religiosa”.

Cathy Harmon-Christian, que fue despedida de su trabajo de maestra en el Marist School de Atlanta a principios de este año, teme que el nuevo fallo envalentone a las escuelas religiosas para que se aprovechen de los empleados que no pueden demandar por discriminación.

“Lo que estoy viendo es el continuo retroceso de los derechos humanos y civiles de las personas que trabajan para la iglesia”, dijo Harmon-Christian.

La profesora de teología de 55 años fue despedida después de dirigir una reflexión y oración matutina en la que se refirió a un supuesto incidente racial y expuso las fallas raciales en la escuela.

“Se trata de una fuerza de trabajo que ya está asediada”, dijo. “Están constantemente amenazados con perder sus trabajos si no siguen la línea de acuerdo con la jerarquía o la administración o el superintendente de las escuelas”. Saben que no tienen derechos civiles y que las escuelas no los respetarán”.

Más de 100 empleados católicos, la mayoría de ellos gays o aliados de los LGBTQ, han sido despedidos o forzados a renunciar en la última década, según el Ministerio de Nuevas Formas, un grupo de defensa de los católicos LGBTQ que hace un seguimiento de esos despidos. Muchos de ellos eran profesores despedidos porque se casaron con su pareja del mismo sexo. (La Iglesia Católica enseña que el sexo gay es “intrínsecamente desordenado” y “contrario a la ley natural”.)

Muchos de esos profesores LGBTQ están aún más preocupados por posibles despidos hoy en día.

“En el momento en que se dio a conocer el fallo de la Corte Suprema, envié todas mis cosas a mi abogado, incluyendo la política de la escuela, y me dije: ‘¿Debería preocuparme por mi trabajo?'” dijo un administrador de una escuela católica de la ciudad de Nueva York que es marica y no dio su nombre porque teme que la despidan si reconoce su sexualidad en la escuela donde trabaja.

En otro fallo en junio, la Corte Suprema dictaminó que los gays y transexuales están protegidos contra la discriminación en el lugar de trabajo, un fallo que no se aplicaría a los trabajadores de instituciones religiosas.

J. Patrick Hornbeck II, presidente del departamento de teología de la Universidad de Fordham de Nueva York, cree que las instituciones religiosas deben informar a todos los empleados potenciales que pueden perder algunas protecciones antidiscriminatorias cuando se inscriban.

“Si se animara a los empleadores religiosos a decir: ‘Te consideramos un ministro’. Y por favor note desde el principio de su empleo con nosotros que usted no tiene estas protecciones laborales,’ eso permitiría a un empleado en el frente saber que está entrando en un trabajo donde no tiene las protecciones normales,” dijo Hornbeck.

Una disposición de este tipo, dijo Hornbeck, haría que los empleadores religiosos se lo pensaran dos veces antes de ocupar un puesto ministerial porque reduciría el número de solicitantes a personas dispuestas a renunciar a sus protecciones de derechos civiles.

Hornbeck está trabajando en un artículo para una revisión de la ley que propondría tal lenguaje.

Al menos dos abogados que asesoran a organizaciones cristianas en temas de libertad religiosa dijeron que no creían que tal disposición fuera necesaria.

Mientras tanto, los profesores se dejan a su suerte.

“Estoy decepcionado con la decisión del tribunal”, dijo Ruiz, el profesor de estudios religiosos de San Francisco. “Hemos corrompido la palabra ‘ministro’. Pusimos una mancha en la palabra. Significa que estás renunciando a tus derechos civiles”.

Fuente: Religion News